La plaza que hoy es tan famosa tuvo sus inicios en el siglo IX y se encontraba frente a la Basílica de San Marcos original, que fue modificada con el correr de los siglos. Su forma actual data del año 1777, cuando la plaza fue ampliada cuando el rio Batario y un puerto que pertenecía al Palacio Ducal se inundaron. Como allí se encontrarían el papa Alejandro III y el emperador Federico Barbarroja, se llevó a cabo la renovación de la Plaza de San Marcos para tal evento. Se pavimentó un siglo después.

La Plaza de San Marcos ha sido llamada la “sala de entretenimiento de Europa” por Napoléon Bonaparte. Recibe su nombre real de la impresionante Basílica de San Marcos, que se encuentra al final de la plaza. La angosta torre del campanario de la basílica, el famoso Campanile, es una de las edificaciones más simbólicas de la plaza. Allí también se halla la Torre dell'Orologio (torre del reloj), en cuyo balcón superior dos moros de bronce dan la hora.

Torre del Reloj desde esta plaza

Adyacente a la Basílica se encuentra el Palacio Ducal, la antigua residencia de los duques que reinaban sobre Venecia. El área pavimentada que se extiende desde la Plaza de San Marcos al Palacio y que tiene forma de L es conocida como la Piazzetta (pequeña plaza) o el Molo (muelle). Esta área se caracteriza por las dos altas columnas a lo largo de la rivera, que representan los dos santos patronos de Venecia: San Teodoro de Amasea, que fue el primer patrón de Venecia hasta que fue depuesto en el siglo IX, y San Marcos, que fue el patrón de la ciudad a partir del 828 D.C. La columna dedicada a San Marcos tiene un león alado en su cima y la de San Teodoro tiene una figura de este patrono.

Esta plaza está rodeada en sus tres lados por la Procuratie Vecchie y la Procuratie Nuove, construidas en los siglos XII y XVI respectivamente. Estos edificios conectados albergaban las residencias y las oficinas de los Procuradores de Venecia, que eran oficiales gubernamentales que supervisaban la administración de la República. Hoy en día, en la Procuratie Nuove es sede del Museo Correr, mientras que bajo la arcada de la planta baja se hallan los célebres cafés Gran Caffè Quadri y Caffè Lavena.

El agua suele estar presente en esta plaza en sus numerosas inundaciones

La “Piazza” es el sitio más bajo de la ciudad, por lo que es el primer lugar en inundarse cuando hay “acqua alta”, un fenómeno que sucede periódicamente en Venecia cuando sube el nivel del mar Adriático. Las inundaciones son un problema serio en la ciudad. Cuando esto sucede, las autoridades venecianas colocan pasarelas para facilitar el paso de los transeúntes. Según la época, te será posible o no ver la Plaza de San Marcos cubierta de agua.