En todo su proceso de extracción y refinado se actúa en detrimento del los ecosistemas pero cuando más se siente su poder contaminante es en los derrames ya sea en mar como en tierra y también en los deshechos de petróleo que se vuelcan al mar en las ciudades costeras. En el mar la mancha de petróleo impide el paso de la luz y por tanto la vida marina se ve deteriorada. En las aves, el efecto del petróleo es devastador ya que las plumas dejan de cumplir su función protectora del frío y el ave al intentar limpiarse ingiere gran cantidad de petróleo envenenándose. Los animales en general cuando están empetrolados hay que limpiarlos con mucho cuidado y necesitan atención veterinaria por largo tiempo.

Un elemento muy contaminante

Como el petróleo no es soluble en agua es difícil de limpiar y la combustión produce elementos residuales que  se introducen en las vías respiratorias. Es por eso que un derrame ocasiona gran cantidad de aves muertas como así también peces y es poco probable que la zona se recupere y se pueda volver a realizar actividades como pesca, navegación y la utilización de las playas para descanso.

Limpiar los vertidos de petróleo resulta muy costoso

Otro motivo de contaminación es el lavado de los tanques en los buques cuyo desperdicio de las limpiezas van a parar al mar en zona costera.

Otros efectos contaminantes

Cuando se hace la limpieza de los derrames en apariencia queda un agua que parece limpia pero en realidad esta apariencia se debe a la mortandad de fitoplancton. Esta agua sigue siendo tóxica para animales cuyas vías respiratorias se ven afectadas junto con sus mucosas por la gran presencia de químicos que quedan como resultado de dicha limpieza. Al alimentarse estos animales siguen contaminándose porque están ingiriendo animales contaminados.

En aves migratorias que detectan la presencia de petróleo realizan sus migraciones en otras direcciones. Este cambio en las aves migratorias trae aparejado como consecuencia aumento de alimañas en las zonas que las aves dejan de visitar porque estas aves son depredadoras de estos pequeños animales.

Como se puede ver es mucho es daño que genera la explotación y uso de petróleo, es motivo de preocupación para los ecologistas y para los gobiernos debería ser un motivo para ir en busca de energías alternativas menos dañinas.